El Cometa Catalina se acerca y será visible a simple vista

Este comienzo de año 2016 será interesante para los aficionados a la astronomía. Durante estas pasadas Navidades y durante los próximos días, un cometa llamado C/2013 US10, o más conocido como Catalina, se está aproximando a la Tierra. El cometa no supone ningún peligro para nuestro planeta. Durante los próximos días, Catalina se podrá observar con unos simples prismáticos, e incluso a simple vista.

Cometa Catalina (C/2013 US10), observado desde el Observatorio del Teide (IAC) la noche del 12/13 diciembre de 2015. En la imagen se observan perfectamente las tres partes del cometa: el núcleo central, la atmósfera cometaria o coma de un color verdoso intenso, la cola (principalmente de gas ionizado), que apunta en dirección contraria al Sol, y la pequeña y curvada cola de polvo. Imagen: E. Recurt & W. Keller / IAC

Cometa Catalina (C/2013 US10), observado desde el Observatorio del Teide (IAC) la noche del 12/13 diciembre de 2015. En la imagen se observan perfectamente las tres partes del cometa: el núcleo central, la atmósfera cometaria o coma de un color verdoso intenso, la cola (principalmente de gas ionizado), que apunta en dirección contraria al Sol, y la pequeña y curvada cola de polvo. Imagen: E. Recurt & W. Keller / IAC

Catalina es un cometa especial y muy interesante desde el punto de vista astronómico por varios motivos. Fue descubierto el 31 de Octubre de 2013 por el programa de rastreo de asteroides Catalina Sky Survey. Es un cometa nuevo, residía en la Nube de Oort (nube esférica que rodea el Sistema Solar a una distancia aproximada de un año luz del Sol) y, debido a un “empujón gravitatorio” producido por el paso de alguna estrella cercana, se precipitó al Sistema Solar interior. Los cálculos dinámicos indican que ha pasado por su perihelio a gran velocidad, por tanto, escapará de la atracción solar adentrándose en el espacio interestelar.

El cometa Catalina es un cometa con origen en la Nube de Oort y es la primera vez que nos visita. La máxima aproximación a la Tierra (perigeo) se producirá el 17 de enero de 2016 pasando a 108 millones de km (la distancia media Tierra-Sol es de 150 millones de km).

Mapa de Observación del cometa Catalina el 17 de Enero de 2016. Imagen: NASANET

Mapa de Observación del cometa Catalina el 17 de Enero de 2016. Imagen: NASANET

Desde principios de diciembre 2015, el cometa es visible en el Hemisferio Norte en la madrugada. A partir de la primera semana de Enero, coincidiendo con la disminución del brillo lunar (Luna Nueva el 10 de Enero), las condiciones de observación del cometa serán óptimas. El cometa será visible desde media noche hasta la salida del Sol. Lo más importante es situarse en un lugar oscuro.

A simple vista será posible distinguir la zona central del cometa mientras que para observar detalles es recomendable usar unos pequeños prismáticos. Como el cometa proviene de la Nube de Oort, es complicado predecir cuál será la evolución de su brillo. Las últimas predicciones indican que el cometa puede alcanzar una magnitud aparente de alrededor de +5 (visible a simple vista) a mediados de Enero, momento ideal para su observación pues el cometa se encontrará cerca de la Osa Mayor, entre las estrellas Mizar y Alkaid.

Fuente: NASA

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